Pemon People on the forefront of the fight for humanitarian aid

Photo: Pemón girl before advancing tanks by Tiago Orihuela

Who are the Pemón People?

The Pemón People are part of the greater Carib group, which includes the Kamarakoto, Arekuna and Taurepán subgroups. Their indigenous culture, established in this region since time immemorial, has managed to preserve its own identity despite important changes that have taken place in their traditional way of life, which is why they are of authentic anthropological value. According to the national census (INE 2001) the total Pemón indigenous group was estimated to be 23,300 individuals, making them, numerically, the third largest indigenous group in Venezuela.

The Pemón People at the forefront of the struggle to allow entry of humanitarian aid 

The Pemón People of La Gran Sabana, Bolivar State, Venezuela have been on the forefront of the struggle to allow the entry of humanitarian aid. In this remote Southern region of Venezuela, that borders with Brazil, the indigenous peoples of Venezuela are amongst the most vulnerable and are suffering the consequences of the collapse of health services (see latest report and data on Malaria and other infectious diseases in Venezuela) nutrition, education and security (read February 27, 2019 report by International Crisis Group) of the regime of Nicolas Maduro. Emilio Gonzalez, the Pemón mayor of Santa Elena de Uairen (on the Venezuelan-Brazilian border) told Reuters in early February that his people were unarmed but determined to let in humanitarian aid from Brazil because they are desperate for food and medicine.

On February 22 y 23 when all eyes were on the Venezuelan-Colombian border waiting to see the entry of humanitarian aid from Colombia, violence broke out in Santa Elena de Uairen and other indigenous communities close to the Venezuelan-Brazilian border.  The local population but in particular, the Pemón people were attacked mercilessly by government forces that were sent to confront protestors that were trying to stop the government convoys sent to close the border and stop humanitarian aid from entering from Brazil.  The first to die was a Pemón woman on February 22, but dozens were seriously injured because government troops were shooting to kill with real bullets, causing a horrific massacre. To date 7 people have died, dozens remain in critical condition in the Santa Elena hospital and over the border in the Boa Vista (Brazil) hospital, and many Pemón leaders have disappeared or are in hiding, including Emilio Gonzalez the mayor of Sta. Elena de Uairen and Olnar Ortiz, a human rights lawyer and Coordinator for Indigenous Peoples at Foro Penal For more details read The Guardian ‘Venezuelan blood is being spilled’: tension flares near border with Brazil

The hospital in Boa Vista (Brazil) has reported that between February 22-24, they received 23 people wounded by bullets, 12 of whom are in critical condition (one died on March 2 and another on March 3). Control of the Rosario Vera Zurita hospital in Santa Elena de Uairen has been taken over by the Bolivarian National Guard and the Bolivarian National Police who have refused and limited entry to family members of the injured. They don’t allow journalists, religious or humanitarian assistance and to date it has been impossible to verify the number of injured and casualties.

Businesses, homes and shops have been searched arbitrarily in all the indigenous communities including Santa Elena de Uairen, and Bolivarian National Guard checkpoints have been set up on the main road. On February 27, 2019 the Bolivarian National Guard launched an attack and took over the airport of Santa Elena de Uairen.  This airport is inside the Pemón territory of Maurak and Turasen and together with the Aeronautical National Institute (INAC), the indigenous people have traditionally participated in the airport’s control and administration. On the day of the attack, three Pemones were taken into custody and taken to Fuerte de Escamoto where they were subjected to torture and beatings.

Repression and persecution of the Pemón people on the border of Brazil has continued and to date 58 people have been detained, of which 20 are still detained at Fuerte de Escamoto (16 Pemones, 4 of them adolescents).  This repression by the Maduro Regime is particularly shocking considering that ever since Hugo Chavez came to power and Maduro succeeded him, the regime has always boasted about their concern for the indigenous peoples of Venezuela. They claimed that until their advent to power, indigenous people in Venezuela had been grossly mistreated. Ironically however, indigenous people in Southern Venezuela have never been harassed, repressed and threatened as they are now, by precisely the Maduro regime.

This systematic persecution by the Maduro Regime is seriously threatening the Pemón physical and sociocultural integrity not only at this particular point in time when they, like the rest of Venezuelan society, are struggling to obtain basic health services and food, but for years, they have also been resisting the regime’s ecocidal mega-mining plan called Arco Minero del Orinoco that has devastating sociocultural and environmental consequences in the entire state of Bolivar. The regime, with the help of “sindicatos” (violent non state actors) and ELN Colombian guerrilla, has been pressuring to take over the Pemón ancestral territories in order to expand their extractivist plans.

SOSOrinoco calls on all global movements and organizations that care about indigenous peoples and the environment to pressure the UN, UNESCO, governments around the world to demand that the Maduro regime put an end to the persecution of the Pemón people.

On March 1, the Inter-American Commission on Human Rights granted a Precautionary Measure (Read in Spanish) in favor of the Pemón people, the families of four Pemones murdered on February 22 and 23, Alberto Delgado, Pemón captain of San Francisco de Yuruaní/Kumaracapai who was shot by a live bullet on February 23, Olnar Ortiz of the Baré people, and a group of various indigenous people arrested on February 23. This Precautionary Measure obligates the Venezuelan government to protect and guarantee the life and integrity of the Pemón people and in particular, the community of San Francisco de Yuruaní/Kumaracapai.

Audio by Pemon leader warning of the impending massacre at the Santa Elena de Uairen Airport Clic here below:

March 2, 2019 Declaration by Venezuelan NGO’s:
Alto a la persecución y torturas contra integrantes del pueblo indígena Pemón

Queremos expresar nuestro profundo pesar y condolencias a familiares de víctimas de la masacre de Santa Elena de Uairén, ocurrida durante los días 22 y 23 de febrero del 2019. Tres indígenas pemones: Zoraida Rodríguez, José Elsey Pérez Márquez y Kleyver Pérez; y dos no indígenas venezolanos José Hernández y José Barrios Carrasco. Fueron asesinados por armas de fuego, en el ejercicio de su derecho a la manifestación pacífica, por parte de la Guardia Nacional Bolivariana. Afirmamos nuestro compromiso para lograr justicia y que no haya impunidad en este crimen de Estado.

Saludamos las medidas cautelares interpuestas por la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH) MC-181-19, que obligan al Venezuela a proteger y garantizar la vida e integridad de Indígenas pemones y comunidad de San Francisco de Yuruaní, kumaracapai. Abogamos por su estricto cumplimiento por parte de Nicolás Maduro, Gral. Vladimir Padrino López, Tarek William Saab, Alfredo Ruíz, Justo Noguera, así como militares y policías nacionales a cargo de las operaciones en Santa Elena de Uairen, Maurak y sus alrededores.

Sin embargo, denunciamos que la represión y el hostigamiento contra el pueblo pemón y comunidades de la frontera con Brasil se mantiene. 58 personas han sido detenidas (16 indígenas pemones, 4 adolescentes, 20 de ellos aún sin presentación y tras las rejas en el Fuerte de Escamoto). El Hospital General en Brasil reportó que había recibido 23 heridos de bala, 13 de ellos de gravedad, entre el 22 y el 24 de febrero.

Persecución contra líderes indígenas

Hemos recibido graves denuncias de allanamientos ilegales, por parte de la PNB junto GNB, en casas, comercios de Santa Elena de Uairen, San Antonio de Morichal, Caño Amarillo, el Mercado Municipal, buscando a través de listas que los señalan como disidentes a indígenas y no indígenas, sembrando el miedo entre la población y obligándolos a huir o a migrar forzosamente. Hemos documentado casos de al menos 9 personas: una familia de madre pemón y padre no indígena, con 2 hijos pemones; 2 adultos pemones y 3 no indígenas que no han podido regresar a sus casas ni comunidad por estar amenazados. A lo cual se suma el Alcalde de Gran Sabana, el indígena pemón Emilio González, legítimamente electo por votación popular, que junto a su familia ha recibido amenazas graves para su integridad, libertad y vida. Se han instalado ilegalmente alcabalas utilizando tanquetas y con efectivos de la GNB, interrumpiendo el paso vehicular y peatonal. La última el día de hoy, a partir de las 8 am a 1 de la tarde, en San José de Morichal, requisando a todos los vehículos y personas que transitaban por la zona. Actualmente existe un estado de persecución y represión por razones de discriminación política, violando derechos fundamentales que ponen en riesgo su libertad, integridad y vida.

Violación del derecho a la asistencia médica y acceso a alimentos

A la fecha de hoy 01 de marzo de 2019, el hospital Rosario Vera Zurita se encuentra tomado por efectivos de la GNB y de la PNB, limitando y negando el acceso y estableciendo un control de pacientes y familiares. No permiten el paso a periodistas ni asistencias humanitarias o religiosas, negando el acceso a información de pacientes y su condición. A la fecha no es posible corroborar cuántos heridos fueron atendidos o cuántos aún permanecen producto de las acciones del 22 y el 23 de febrero. Por otra parte, a quienes necesitan atención son obligados, por temor a represalias, detenciones o maltratos, a tener que trasladarse a Pacaraima a pie para poder tener acceso a atención médica, violentando el ya mermado acceso a la salud. La toma policial y militar del hospital Rosario Vera Zurita de Santa Elena de Uairén debe cesar de inmediato, urge el retiro de oficiales que permita retomar la normalidad y el acceso abierto y sin restricciones de todas las personas a sus instalaciones.

Advertimos que la red de suministros de alimentos de Santa Elena de Uairen y comunidades aledañas, así como de medicinas e insumos, dependen en su totalidad del flujo e intercambio con Pacaraima, Brasil. El intercambio de frontera permite el acceso a bienes para garantizar derechos fundamentales que, debido a la Emergencia Humanitaria Compleja, no existen en Venezuela. El cierre de la frontera está agravando de manera muy acelerada la situación en las zonas fronterizas. Los alimentos comienzan a escasear y los precios aumentan afectando a los más vulnerables. Indígenas pemones, por la persecución y el miedo, no han podido llevar lo generado en sus conucos a los centros de intercambio comercial afectando el ciclo y sobrevivencia del sector. Urge la apertura de la frontera para no recrudecer los efectos de la Emergencia Humanitaria Compleja en la zona.

Abuso de poder en territorio indígena

El día 27 de febrero de 2019, de manera violenta, una contingente de la GNB lanzando bombas lacrimógenas y perdigones tomó el aeropuerto de Santa Elena de Uairen. Sus instalaciones se encuentran dentro de los linderos de Maurak y Turasen, en territorio indígena pemón y junto al Instituto Nacional de Aeronautica Civil (INAC) indígenas participan en el control, administración y custodia del mismo. Detuvieron ilegalmente a un ciudadano que, al identificarse y corroborar que no era indígena, dejaron en libertad y a 3 indígenas pemones, Nicodemo Martínez, Boris William Hernández y Jorge Gómez, hijo del cacique pemón Jorge Gómez del sector VI de Santa Elena de Uairén. Los 3 fueron trasladados al Fuerte de Escamoto, y luego a la Comandancia de la GNB en la avenida Mariscal de Sucre. Allí fueron sometidos a torturas, tratos crueles e inhumanos. Según testimonios fueron golpeados con palos, les propinaron patadas, le lanzaron picante, y les aplicaron electricidad. Los sometieron a amenazas, donde los acusaban de ser parte de la Guardia Territorial Pemón y que por esa razón los iban a matar, que los incendiarían. Tras varias comisiones de diálogo entre el capitán y autoridades indígenas del sector VI de Santa Elena de Uairén con militares, fueron trasladados de nuevo al Fuerte de Escamoto y liberados alrededor de las 11pm. Los 3 presentaron golpes, moretones, uno de ellos en el ojo. No pudieron ser trasladados al hospital por estar tomado por funcionarios de la PNB y GNB. En la madrugada fueron llevados al hospital de Paracaima en Brasil.

Los activistas exigimos

Condenamos el asesinato de indígenas desarmados y en el ejercicio de la manifestación pacífica dentro de sus territorios ancestrales y bajo su jurisdicción, y el sometimiento a torturas, tratos crueles y degradantes. Cuando se asesina y tortura a un miembro o líder tradicional de una comunidad indígena es un acto de agresión colectiva, tanto física como espiritual a toda la comunidad. Estos actos son inaceptables y tienen como objeto intimidar, atemorizar y lograr el sometimiento y desplazamiento forzoso de pueblos originarios. Así como, dividir y fracturar sus organizaciones legítimas y el ejercicio pleno de su autonomía y jurisdicción en sus territorios.

Por tanto, exigimos:

– El cese inmediato de torturas, tratos crueles e inhumanos contra ninguna persona indígenas o ciudadano/as, por parte de ningún efectivo militar o policial ni tercero. Consisten en crímenes de lesa Humanidad y como tal estamos generando los informes y denuncias a instancias internacionales.

– La protección a la integridad, y vida del pueblo pemón de Manakru (Santa Elena #6 ) y Kumarakapai ( Sector Kawanayen #5) incluyendo Maurak, Turasen, Wuara, Sampai. De los indígenas pemones Nicodemo Martínez, Boris William Hernández y Jorge Gómez, del alcalde Emiliano González y de todos los miembros mujeres y hombres indígenas de la Guardía territorial Pemón, así como de las caciques y autoridades legítimas.

– El cese inmediato de la militarización y la salida de la FANB y PNB de los territorios indígenas pemón de Santa Elena de Uairén, Manakru y Kumarakapai, Maurak, Turasen, Wuara, Sampai.

– El cese del uso de listas persecutorias, los hostigamientos, contra indígenas de la Guardia Territorial Pemón, Líderes y autoridades indígenas, líderes comunitarios, ciudadanas y ciudadanos por razones de discriminación política, así como allanamientos y detenciones ilegales.

– La apertura inmediata de la Frontera con Brasil que permita la normalización de la vida comunitaria, y no el agravamiento de los efectos de la Crisis Humanitaria Compleja extrema sobre todo a sectores de extrema vulnerabilidad como son niños, niñas y mujeres indígenas y no indígenas.

– La liberación plena e inmediata de todos los detenidos por manifestar y disentir que se encuentran detenidos en el Fuerte de Escamoto.

– El cese y retiro de las fuerzas de seguridad y militares del hospital Rosario Vera Zurita en Santa Elena de Uairén, así como del aeropuerto de Santa Elena de Uairén, en territorio y con administración compartida con el pueblo ancestral pemón.

– A la comunidad internacional y a los organismos de protección de los derechos humanos y de los derechos de los pueblos y comunidades indígenas estar alertas y actuar para frenar y condenar todos estos actos que atentan contra la dignidad individual y colectiva del pueblo pemón y de las comunidades del municipio Canaima y alrededores.

Adherimos:

Causa Amerindia Kiwxi
Comité de Derechos Humanos de la Guajira.
Fundación Centro Gumilla
Laboratorio Ciudadano de Noviolencia Activa (Labo)
Laboratorio de Paz (LabPaz)
Organización de Mujeres Indígenas Amazónicas Wanaaleru
Organización Indígena Intercultural Wainjirawa
Programa Venezolano de Educación Acción en Derechos Humanos (Provea)
Revista SIC

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