What is the Orinoco Mining Arc “Arco Minero del Orinoco”?

The Maduro regime has designated a vast expanse of Venezuela’s territory (111,843 km2), consisting of a wide crescent-shaped belt, located in the southern part of the country, spreading inland from the right bank of the Orinoco River, as “The Mining Arc of the Orinoco,” a rubric that serves as the hallmark of the new policy of opening up this territory to general mining operations; however, this policy is driven mainly by the greed for gold and coltan.

In a strictly technical sense, this appears to be a policy framework whereby the government is using a geographical expression to announce that it will be promoting mining operations. In a situation of legal and political normality, this would be its true meaning, but in reality, the Mining Arc is nothing more than what might be called the arrogant and defiant public manifestation of a failed state’s intention to promote anarchy and the plundering of the Venezuelan nation’s mineral wealth.

The Mining Arc does not limit itself to its designated 111,843 km2 surface area covering the northern and eastern part of the state of Bolívar, an area larger than either Portugal or Cuba, in that it represents a government policy that affects all of southern Venezuela, as well as the entire country.

In reality, this policy of promoting anarchy and the expansion and intensification of mining operations has spilled over to locations that are outside the geographical area of the Mining Arc, namely Canaima National Park, the Paragua River basin, the mid and upper basin of the Caura River (Caura National Park), Yapacana National Park, the Upper Orinoco-Casiquiare Biosphere Reserve, the entire northern part of the state of Amazonas and its southern area along the border with Colombia. The repercussions of the Mining Arc have reached as far as the states of Carabobo and Cojedes, in north-central Venezuela, where mining operations are being consolidated, and where at least three important mining sites have been established following the same pattern as found in the state of Bolívar.

On the one hand, ever since the Mining Arc was first announced in 2016, it is common knowledge there has been a proliferation of permit applications and contacts between the government and shell corporations intending to conduct mining operations, basically for gold and coltan, all done in apparent adherence to administrative procedures governing mining operations, but on the other hand, in reality, what is happening out in the field is the intensification and expansion of mining operations by irregular actors that are being shielded by the government.

These irregular actors are:

  • Criminal organizations, known as “syndicates” or “pranatos,” whose leaders are inmates, known as “pranes,” that operate out of Venezuela’s prisons; paramilitary groups, known as “colectivos,” controlled by the government; and foreign paramilitary groups, namely the Colombian guerrilla organizations ELN and FARC, whose operational presence in Venezuela is by agreement with the Maduro regime. These irregular actors are basically the operating entities in charge of maintaining territorial control over the mines, and they are the ones who supervise and control the miners.
  • Private investors are also fundamental to the structure and are basically business people or investors from the state of Bolívar and from throughout the entire country, and they provide the financial resources and enter as financial partners in this unprecedented criminal scheme.
  • Venezuelan military officers from the four branches of the Bolivarian Armed Force, as well as members of state and national security agencies, namely the SEBIN, PNB, CICP, DGICIM and the state of Bolívar’s police force, are the topmost actors. They are ultimately in charge of controlling this intricate scheme and are the ones that work within this entire system intent on resorting to violence whenever it is deemed necessary. Furthermore, they are the ones that keep a sizeable share of the booty, either in cash or in extracted mineral products such as gold, diamonds or coltan.

Amidst all this complexity, the mechanism is quite simple: promote anarchy and, within this anarchy, set up bottlenecks or chokepoints that are structured according to the most elementary and absolute forms of violence, whereby military officers and civilians from the upper echelons of the regime, namely the ruling political party, intercept and seize a goodly proportion of the flow of mineral products and cash. This is the reality of the Mining Arc.

The procedures for obtaining contracts and concessions, within the tradition of the government’s oversight of mining operations, are now being used as a charade for justifying the immense flow of money and mineral products that may or may not be detected or traced. The partakers in these procedures are mostly shell corporations belonging to Venezuela’s “new entrepreneurs” or to persons or corporations from countries such as Turkey or China that have no traditional association with mining operations in Venezuela and have no background as investors in the country. And one must not overlook the “military enterprises” that have been incorporated within a framework of questionable legality, and which are also participating in this charade.

The Mining Arc has no formal structure or geographic boundaries, given that it is more a policy rubric than an actual project. It does not obey or respect mining or environmental laws. This policy has not generated a single technical study that would substantiate it in a geological or environmental sense, not to mention the social dimension. Not a single socio-environmental study has been implemented, as required by the Constitution. While an absurd Ministry of Ecological Mining and a so-called Misión Piar provide some semblance of institutionalism, the fact remains that the only actors are the regime’s political commissars that are in charge of oiling the intricate criminal machinery used for ransacking and pillaging the nation’s wealth.

The Mining Arc phenomenon does not take into ethical consideration its social and cultural impact. It promotes prostitution, slave labor, child labor, and fundamentally speaking, the dismantling of indigenous social structures. The only “indigenous resistance” that has existed has been resistance to the Mining Arc, but it has been obliterated by acts of violence in countless silent killings that have occurred in recent years, where the victims have been indigenous persons who had become miners, especially in the massacre that took place in Santa Elena de Uairén in February of 2019.

The political echelons of the indigenous self-governments have been dismantled and reorganized to conform with the hegemony of the government’s ruling party, and the indigenous communities have been pushed into confrontations against each other over issues that are tribal, such as ancestral rivalries; religious, such as Catholics versus Evangelicals; and political, such as the ruling party versus the opposition. In order to expedite this, the regime has resorted to threats of violence and the distribution of money and gifts. The indigenous peoples have found themselves defenseless in this setting that has been brought about by a humanitarian crisis having no precedent in the country’s history.

On balance, Venezuela’s mining industry, as represented in the Mining Arc, has become an activity that is imbued in a vast organized crime scheme that reaches all levels of Venezuela’s political and military power structure.

¿Qué es el Arco Minero del Orinoco?

El Arco Minero del Orinoco es el rótulo que le ha colocado el régimen de Maduro a una inmensa extensión del territorio venezolano (111.843 km2), adyacente a la costa sur del río Orinoco y que es la “marca” de una política de apertura a la minería en general, pero que tiene como ambición principal el oro y el coltán. En un sentido estrictamente técnico tiene la apariencia de ser un marco de política con expresión geográfica sobre el cual el gobierno anuncia que promoverá la minería. En una situación de normalidad jurídica y política podría ser este su sentido, pero en la realidad el Arco Minero no es más que la manifestación pública, podría decirse que arrogante y desafiante, de la voluntad que tiene un estado fallido de promover la anarquía y el saqueo del patrimonio minero de la Nación venezolana. 

El Arco Minero no solo representa un área de los 111.843 km2 de territorio del norte y este del estado Bolívar, más grande que Portugal o Cuba, es una política de estado que alcanza todo el Sur de Venezuela, y más allá aún, a todo el país. En la realidad esta política de promoción de la anarquía, la expansión y la profundización de la minería se ha desbordado a sitios que en el mapa no están dentro del Arco Minero, como el parque nacional Canaima, la cuenca del río Paragua, la cuenca media y alta del río Caura (parque nacional Caura), el parque nacional Yapacana, la reserva de biosfera Alto Orinoco Casiquiare, todo el norte del Edo. Amazonas y la frontera sur del Edo. Amazonas con Colombia. Las repercusiones del Arco Minero han llegado incluso, y se han consolidado, al estado Carabobo y Cojedes, en los que hay al menos 3 importantes focos mineros establecidos con el mismo patrón del estado Bolívar. 

Por una parte se sabe que desde su anuncio en el 2016 han proliferado las solicitudes y los contactos entre el gobierno y supuestas empresas para la explotación minera, fundamentalmente de oro y coltán, ésto dentro de un marco de aparente apego a los procedimientos administrativos mineros, pero por otra parte, en la realidad, lo que está ocurriendo en el terreno es la profundización y la expansión de la explotación minera por parte de actores irregulares al amparo del gobierno. Estos actores irregulares son:

– las bandas organizadas de delincuentes dirigidas desde las instalaciones penitenciarias venezolanas (conocidas como “sindicatos” y “pranato”), los grupos paramilitares controlados por el gobierno (“colectivos”), los grupos paramilitares extranjeros que actúan en Venezuela por acuerdo con el régimen (guerrilla colombiana del ELN y FARC). Estos actores irregulares son fundamentalmente los entes operadores encargados del control territorial de las minas, quienes supervisan y fiscalizan a los mineros.

– los actores financieros también son fundamentales en la estructura y son esencialmente comerciantes e inversionistas privados del estado Bolívar y de todo el país, quienes aportan los recursos económicos y entran como socios financieros en este inaudito esquema delincuencial.

– los militares venezolanos de los 4 componentes de la Fuerza Armada Bolivariana, así como los cuerpos de seguridad del Estado (SEBIN, PNB, CICPC, DGICIM, Policía del Edo. Bolívar) son los actores “tope”, los que en última instancia están encargados de controlar toda esta trama y quienes actúan dentro de todo este sistema con la finalidad de imponer su violencia en caso de que sea necesario, y que se quedan con una importante tajada del botín, sea en dinero o en mineral. 

En toda esta complejidad, el mecanismo es muy simple: se promueve la anarquía pero dentro de ella se establecen “cuellos de botella” o “embudos”, estructurados por la más elemental y absoluta violencia, donde los personeros militares y civiles de la alta jerarquía del régimen (del partido de gobierno) interceptan y capturan una proporción importante del flujo de minerales y dinero. Esto es en la realidad el Arco Minero. 

Los procesos para obtención de contratos y concesiones, dentro de la tradición de la administración minera estatal, es sólo una mascarada para justificar los inmensos flujos de dinero y de tráfico de minerales que puedan ser detectados o trazados. Dentro de tales procesos entran mayormente empresas de maletín, de “nuevos empresarios”, venezolanos y de países no tradicionalmente asociados a la minería en Venezuela como Turquía o China, sin ningún antecedente como inversionistas en el país. Esto sin obviar que también participan “empresas militares”, creadas en el marco de una legalidad cuestionable.

Como política más que proyecto, el Arco Minero no tiene estructura formal ni límites geográficos. No obedece ni respeta leyes mineras, ni leyes ambientales. No ha generado ni un sólo estudio técnico que lo fundamente en lo geológico ni en lo ambiental y menos aún en lo social: ni un solo estudio de impacto socioambiental, exigido por la Constitución, ha sido producido. Bajo la apariencia de institucionalidad de un absurdo Ministerio de Minería Ecológica y de una Misión Piar, en la realidad solo operan comisarios políticos del régimen, encargados de lubricar la intrincada trama delictiva de saqueo y expoliación del patrimonio público. 

El Arco Minero no tiene ninguna consideración ética sobre sus impactos sociales y culturales. Promueve la prostitución, el trabajo esclavo, el trabajo infantil, y fundamentalmente la desestructuración social de los pueblos indígenas. La única “resistencia indígena” que ha existido es la resistencia al Arco Minero, pero ha sido reventada a punta de violencia en innumerables matanzas silenciosas que han ocurrido en los últimos años y que han tenido como víctimas a indígenas convertidos en mineros y a indígenas que han protestado contra el régimen, especialmente en la matanza perpetrada en Santa Elena de Uairén en Febrero del 2019. Las instancias políticas de autogobierno indígena fueron desmanteladas y reorganizadas en torno a la hegemonía del partido de gobierno, las comunidades indígenas han sido empujadas a enfrentarse unas a otras por motivos tribales (rivalidades ancestrales), religiosos (católicos versus evangélicos) y políticos (oficialistas versus oposición), con el miedo a la violencia del régimen como catalizador, y el reparto de dinero y dádivas, en el entorno de una crisis humanitaria sin precedentes en la historia del país, y que encontró a los indígenas sin ningún tipo de defensa. 

En definitiva, la minería en Venezuela, representada en el Arco Minero, se ha convertido en una actividad imbuida dentro de una gran trama delincuencial organizada que llega a todos los niveles del poder político y militar venezolano.